Gyerünk, csajok! - Ötven évvel ezelőtt kezdődött el az első, csak nőknek megrendezett teniszbajnokság
Ötven évvel ezelőtt kezdődött el az első, csak nőknek megrendezett teniszbajnokság
Fotó: Europress/AFP

Ötven évvel ezelőtt kezdődött el az első, csak nőknek megrendezett teniszbajnokság

Németh DánielNémeth Dániel
2021/01/07 17:05
1970. szeptember 23-án kilenc nő történelmet írt azzal, hogy a teniszben tapasztalt férfidominanciát megunva, kilépett a US Lawn Tennis Association kötelékéből, elindítva ezzel a női teniszt az önállósodás irányába. A bátor kiállás eredményeképpen hozták létre az első, csak nőknek megrendezett versenyt Houstonban, 1971-ben pedig elrajtolt az első hivatalos sorozat is, a Virginia Slims Circuit. 

Julie Heldman, Billie Jean King, Casals, Richey, Judy Dalton, Kerry Melville Reid, Peaches Bartkowicz, Valerie Ziegenfuss és Kristy Pigeon - vagyis az "Original 9" - 1970-ben az ismeretlenbe ugrottak fejest. Bár bíztak abban, hogy számukra kedvezőbb mederbe terhelhetik a női profi teniszt, és elegendő bevételt termelhetnek ahhoz, hogy megéljenek a sportból, valójában nem tudták, elérik-e a céljaikat. Legfőbb bizalmasuk a kiváló kapcsolatokkal rendelkező Gladys Heldman volt, aki egy szimbolikus, egydolláros szerződést íratott alá a kilenc játékossal. 

Heldman központi figura volt a női tenisz önállósodásában és professzionalizálódásában. Ő volt az, aki meggyőzte Joe Cullmant, a Philipp Morris elnökét, hogy a dohányipari óriás szponzorálja a legelső, houstoni versenyt, amelynek végül 7500 dollár lett az összdíjazása. Az esemény idején a teniszezők Heldman házában töltötték az estéjüket, ahol a téma már a távolabbi jövő volt: egy olyan versenysorozat létrehozásáról álmodoztak, amely nem csak a sztároknak, de minden játékos számára lehetőséget biztosíthat.

Mindenki egyetértett abban, hogy a World Tennist kiadó Heldman volt az alkalmas személy a projekt irányítására. "Tudtuk, hogy a jövőnket valamilyen tourral, vagy egy versenysorozattal biztosíthattuk" - mondta a tiltakozó játékosok élére álló Billie Jean King. "Ami kezdett kibontakozni, abban a nőknek többé nem volt helyük. A férfi játékosok nem nagyon akarták, hogy mi is teniszezzünk, mert elvittük a pénzdíj egy részét, ha ezt megtettük. Ráadásul a versenyeket irányító promóterek is férfiak voltak."

Ötven éve, hogy kilenc nő fejest ugrott az ismeretlenbe, örökre megváltoztatva ezzel a teniszt | Eurosport

Az Open-éra 1968-as bevezetését követően évről évre egyre nyomasztóbb lett a férfi játékosok fölénye, mind a versenyzési lehetőségeket, mind az anyagi megbecsülést tekintve. 1970-re az elit játékosok egy része megelégelte ezt a helyzetet, és kézbe vették a saját sorsukat, megalapozva ezzel a későbbi WTA megalapítását. Napra pontosan 50 éve, hogy megtették az első lépést.

Az önállósodás lényegében az anyagiakon állt vagy bukott. Heldman a houstoni sikereken felbuzdulva ismét Cullmant kereste meg, hajlandó lenne-e valamilyen formában támogatni az önálló női versenysorozatot a vállalaton keresztül. A houstoni torna pozitív visszhangját követően Cullmant nem kellett sokat győzködni, és úgy döntött, megadja a sorozat elindításához szükséges összeget, amely 250 ezer dollár volt. Cserébe az 1971-ben debütáló eseménysorozat névadó szponzora az eleve női vásárlóknak kitalált dohánytermék, a Virgina Slims lett.

Az egyik legkomolyabb akadály leküzdését követően sorban jöttek az újabb és újabb teendők. "Elképesztő volt" - mondta elismerően King annak kapcsán, hogy három hónap leforgása alatt, gyakorlatilag a nulláról indulva sikerült létrehozni egy teljes értékű női tourt. "Nem volt infrastruktúránk, és mégis mindenféle embereket - promótereket, helyszíntulajdonosokat - sikerült rávennünk, hogy kockáztassanak. Ez a névadó szponzor miatt és az általa biztosított pénz miatt volt lehetséges, amit persze Gladysnak és az ő kapcsolatainak köszönhettünk."

Az első tornát a San Franciscó-i Civic Auditoriumban, szőnyegen rendezték január 6-án, az összdíjazás 15 ezer dollár volt. A Julie Heldmant nélkülöző Original 9-nal együtt összesen 16 teniszező nevezett, köztük európai sztárok, mint Ann Jones és Françoise Dürr, a dél-afrikai Esme Emanuel, az ausztrál Karen Krantczke, amerikából pedig Denise Carter, Mary Ann Eisel, Darlene Hard és Stephanie Johnson. Kingnek és férjének, Larry Kingnek tulajdonrésze is volt az eseményben, csakúgy, mint a későbbi WTA-igazgatónak, Jerry Diamondnak.

"Larry azt mondta, ha bevásároljuk magunkat a tornákba, azzal piacot hozunk létre, és ezáltal tovább fog nőni az értékük. Mivel közel kerültünk a tűzhöz, hamar megértettem, hogy mi kell ahhoz, hogy a semmiből létrehozzunk egy versenyt." King szerint, bár a nyomás nagy volt a feszült houstoni esemény után, San Franciscóban sokkal jobb volt a hangulat. "Ekkor már az elvárások is kezdtek megjelenni. Kezdtük azt érezni, eljött a mi pillanatunk. Utólag visszatekintve, Houstonban a jövőnket terveztük, amikor együtt megtettük ezt a lépést."

"Máskülönben erre soha nem került volna sor. Szerencsénk volt, hogy kilencen közülünk készen álltak a cselekvésre."

Rosie Casals számára, bár a döntőben kikapott Kingtől, különösen emlékezetesre sikeredett a San Franciscó-i hét. "Emlékszem, hogy még gyerekként jártam a Civic Auditoriumban, ahol épp egy autóshow-t rendeztek. Hihetetlenül izgalmas volt egy ennyire csodálatos létesítményben pályára lépni. Mi a vidéki klubokhoz és a többi hagyományos helyszínhez szoktunk hozzá" - nyilatkozta a világranglista 3. helyéig jutó Casals. Természetesen ahhoz, hogy igazán emlékezetes legyen a torna, a nézők és a média érdeklődését is fel kellett kelteni.

Ted Tinling divattervező népszerű volt a játékosok körében.Fotó: WTA 

"Úgy emlékszem, hogy a végére már egészen tele volt a stadion, de a barátaim egészen biztosan ott voltak. Arra is emlékszem, hogy az utcákon, vagy szupermarketek előtt osztogattunk jegyeket, hogy az embereknek legyen lehetőségük eldönteni, tetszik-e nekik az, amit tudunk. Ami az újságírókat illeti - ők száműzetésként élték meg, amikor rólunk kellett tudósítaniuk" - mondta Casals. A döntőre így is több mint 3100 néző jelent meg, ami biztató kezdet volt. Ráadásul a Virginia Slims marketingesei, Bill Cutler és Ellen Merlo is sokat segítettek.

A cigarettamárka híres szlogenje, a You’ve Come A Long Way, Baby! (Hosszú utat tettél meg, bébi!) a kezdetektől fogva a játékosok harci kiálltásának is beillett, a dohányzás azonban megosztó volt a köreikben. 1971-ben az Egyesült Államokban betiltották a dohánytermékek tévés és rádiós hirdetéseit, ezért a gyártóknak alternatív formában kellett eljutniuk a vásárlókhoz: a sportesemények szponzorálása volt az egyik kiskapu. King elismeri, hogy ez a kapcsolódási pont nem volt ideális, a Philip Morris gépezetét működtető szakembereket viszont dicsérte.

"Teljes becsületességgel fordultak felénk akkoriban, és életre szóló barátságokat kötöttünk" - jegyezte meg King. A szponzor az anyagi támogatás mellett személyzettel is segítette a versenyek promótereit és maroknyi csapataikat, a játékosoknak pedig hasznos tanácsokat adtak a médiával kapcsolatban. "Felismerték, hogy volt egy emberi szála a történetüknek. Szerettek volna hírességet faragni belőlünk, fontosnak gondolták, hogy az emberek azt érezzék, ismernek minket" - magyarázta King, hozzátéve, külön ruhatervezőt is megbízott a cég.

Minden szponzorral együtt az 1971-es World Tennis Women's Pro Tour összedíjazása 300 ezer dollárra rúgott, és  a sorozat 19 amerikai városban fordult meg, Las Vegastól egészen Chattanoogáig bezárólag. "Voltak a tenisz szempontjából kellemetlen csarnokok, például ahol a kosárlabdapályára festették rá a teniszpálya vonalait, és nehéz volt megállapítani, hol landolt a labda" - mondta Judy Dalton. "Vagy annyira laposak voltak, hogy nem tudtunk átemelést ütni. Kísérleteztünk a színes labdákkal is, abban bízva, hogy a szerény világításnál azokat jobban látjuk."

Billie Jean King, az első teniszezőnő, aki egy éven belül átlépte a 100 ezer dolláros határt.Fotó: WTA

Dalton azonban rögtön leszögezte, ez egyáltalán nem panasz, nagyon is hálásak voltak a lehetőségért, és kiválóan érezték magukat, legyen szó a Jackie Kennedy édesanyjával eltöltött teadélutánról a Breakers kastélyban, vagy arról az alkalomról, amikor annyi hó esett a milwaukee-i szállásuknál, hogy kis híján lemaradtak a páros meccsükről. A városokat járó profik gyakran együtt utaztak, és  az sem volt ritkaság, hogy a szállásadóik rajongását, sőt, csodálatát is sikerült kivívniuk az önállóságukkal. Julie Heldman így emlékezett vissza:

"A helyiek otthonaiban szálltunk meg, hogy ezzel pénzt takarítsunk meg. Egyszer egy nő odalépett hozzánk, és azt mondta: 'A házasságom romokban, rajtatok viszont látom, hogy új típusú nők vagytok. Beszélhetünk erről?' Minden hatalmasat változott akkoriban - vége volt a hatvanas éveknek, minket pedig az új világ hírnökeiként kezeltek."

1971 végére nagyjából 40 játékos írt alá a Slims-versenyekre. Többen közülük kapcsolatban maradtak a régi szövetségekkel is, például Margaret Court, Virginia Wade, Evonne Goolagong és Chris Evert; időnként pedig az Original 9 tagjai is pályára léptek a saját tourjukon kívül, például a Grand Slameken. Dacára a pályán kívüli teendőinek, kezdetben King dominálta a Virginia Slims-versenyeket, ő lett az első női játékos, akinek az éves keresete meghaladta a 100 ezer dollárt. A fontos mérföldkő után még Richard Nixon is gratulált Kingnek.

A háború azonban még messze volt a befejezéstől. Ugyan a USLTA hamar feloldotta az Original 9 tagjaira kiszabott felfüggesztést, ami megakadályozta volna őket a Grand Slam-tornákon és a válogatottban való szereplésben, a fegyverszünet nem tartott sokáig. A politikai játszmák folytatódtak, amelynek Dalton és a szintén ausztrál Kerry Melville Reid megszenvedték a következményeit a hazájukban. Még közel három évig tartott, mire a női tenisz egységes erővé vált, és az 1973-as wimbledoni bajnokság előestéjén, júniusban megalakult a WTA.

Annak a bizonyos San Franciscó-i tornának, amellyel kezdetét vette a Virginia Slims Circuit, ma is megtalálható a jogutódja a naptárban a WTA 500 Mubadala Silicon Valley Classic formájában, amelynek ma San Jose az otthona. Ezt az eseményt tartják számon, mint a legrégebbi, csak nőknek megrendezett tenisztorna. "Csodálatos időszak volt, mindent akkoriban kezdtünk, próbáltuk megteremteni a lehetőségeket. A touron egész évben együtt voltunk, és szomorúan váltunk el, ha szünet volt. Mintha a családdal és a barátokkal lettünk volna" - mondta Casals.

via WTA

Hozzászólások