Curling - Visszavonult NFL-játékosok csapata lehetne az új Eddie, a sas Pekingben
Visszavonult NFL-játékosok csapata lehetne az új Eddie, a sas Pekingben
Fotó: AP

Visszavonult NFL-játékosok csapata lehetne az új Eddie, a sas Pekingben

Csatári FlóraCsatári Flóra
2019/03/03 08:18
Onnan nézve, ahol mi állunk, néha talán úgy tűnhet, nincs nagy különbség mondjuk LeBron James, meg Michael Phelps között. De a tengerentúlon egyáltalán nem olyan egyértelműen egyformán sikeres sportolók azok a major sportot űző játékosok, és azok, akiket az USA-ban olimpiai atlétáknak neveznek.  Van persze átjárás a kétféle sporttolói lét között, négy egykori NFL-játékos például most arra készül, hogy 2022-ben ott lehessen a pekingi játékokon.

Jared Allen, az All Pro ex-NFL-játékosokból álló négyesének messze legsikeresebbje, aki a Carolina Panthers játékosaként a Super Bowlig jutott, és miután a profi karrierjét befejezte, azt vette a fejébe, hogy ő bizony olimpikon lesz. Hihetnénk azt, hogy ő most az ötkarikás részvételtől várja azt az elismerést, ami focistaként nem jött össze a számára. De ha tényleg ez a célja, akkor valószínűleg rossz lóra tett...

Arról, hogy az olimpiai atléta kategóriába tartozóknak miért pokoli nehéz igazán elismertté és népszerűvé válnia Amerikában, legutóbb Buday Zoltán mesélt nekünk a Super Bowl és Lindsey Vonn kapcsán. Márpedig, ha egy olyan  olimpiai bajnok sem emlegethető egy napon az NFL sztárjaival, aki elképesztően sikeres karriert tudhat maga mögött és igazi legendává vált, akkor hogy lehetne sztár valakiből, aki épp az NFL-ből érkezik, és aki számára most a részvétel és nem a győzelem a fontos?

Eddie, a sas nyomában

Pedig olimpikonnak lenni tényleg nagy dolog, még akkor is, ha az ember nem a dobogóét küzd. Sok sportolónak önmagában az is éltető cél lehet, hogy egyszer kijusson az ötkarikás játékokra, hiszen ez bizonyos sportágakban minden kétséget kizárólag azt jeleneti, hogy a világ legszűkebb elitjéhez tartozik. 

Persze, aki Eddie, a sashoz hasonlóan a kiskaput keresi, az általában nem ilyen sportágat választ. Ha az olimpiai kvalifikáció a fontos, és nem az, hogy a sportoló az adott sportág legjobbja legyen, akkor célszerű olyan sportágat keresni, amiben kisebb a konkurencia, nem véletlen, hogy eredetileg Allenék is így okoskodtak:

"Jared kábé egy éve jött oda hozzám azzal, hogy ő olimpikon akar lenni" - mondta Marc Bulger, aki irányítóként töltött el több mint egy évtizedet az NFL-ben, javarészt a Rams játékosaként. "Először a tollast javasolta. Megnéztem néhány videót, és rájöttem, hogy kizárt dolog, hogy ezt meg tudnánk csinálni. Ő több, mint 120 kilót nyom és bár én valamivel kisebb vagyok nála, a tollaslabdázók sokkal kisebbnek, fürgébbnek és gyorsabbnak tűntek nálunk."

063_GYI0058737714.jpg Marc Bulger ezzel az alkattal valahogy nem érezte magát alkalmasnak arra, hogy tollasozzon. Fotó: Europress/AFP

Ez alapján úgy tűnik, relatíve hamar kiderült az egykori NFL-játékosok számára, hogy az ötkarikás játékok sportágaiban sem osztogatják csak úgy a kvótákat, de Allen nem engedte el ilyen könnyen a tervét, hogy profi amerikai focistákból  - ide értve önmagát is  - olimpikonokat faragjon. 

"Jared ezután a curling ötletével tért vissza. Kipróbáltuk néhány alkalommal, és egyből szerelembe estünk" -folytatta Bulger, Keith Bullucknak, a Tennessee Titans egykori linebackerének és Michael Roosnak, szintén a Titans offensive tacklejének nevében is.

Pedig ránézésre olyan egyszerűnek tűnt...

Bulger a BBC-nek arról beszélt, hogy mint az emberek többsége, ő is csak négyévente, a téli olimpiai játékok idején találkozott korábban a curlinggel, de alig kilenc hónappal azután, hogy seprűt vett a kezébe és az első bizonytalan lépéseit megette a jégen, már arra készül, hogy ott lehessen három év múlva Pekingben.

A 41 éves  egykori irányító azt mondja, neki nagyon egyszerűnek tűnt a curling, egészen addig, amíg ki nem próbálta.

"A legelső célom az első egy-két hónapban csak annyi volt, hogy ne essek el. De így is volt néhány ronda taknyolásunk. Persze az NFL-ben ennél sokkal durvább fájdalmakat is megtapasztaltunk, azt hiszem, több, mint harminc csontomat törtem már el. Az edzőnk mindig azt mondja, hogy ez a mi igazi előnyünk, hogy nem félünk. Ha elesünk, felállunk és kihúzzuk magunkat. Tudjuk, hogyan essünk úgy, hogy ne sérüljünk meg. A fájdalomtűrő képességünk pedig elég magas."

Az NFL-játékosokból curlingesekké avanzsáló Bulgeréket a korábbi, amerikai focis közege nem vette komolyan, sőt kinevette, a curlinges közösség pedig attól tartott, hogy az All Pro néven elhíresült ex-focisták csapata lejáratja a sportágat. Az olimpiai kvalifikáció elvégre itt sem lehet vicc tárgya, márpedig önmagában az elég mókásan fest, amikor John Shuster, az USA olimpiai bajnok skippere mellé álla a jégen Allen, a kétajtós szekrény, aki NFL-es karrierje során 136 sackig jutott és ezzel a mai napig a liga 11. legsikeresebbje.

063_508044168.jpg Jared Allen az 50. Super Bowl előtt. Fotó: Europress/AFP

De amint világossá vált a curlingesek számára, hogy az All Pro játékosai tényleg komolyan gondolják, keményen edzenek és sokat utaznak a céljuk érdekében, meglátták az ex-focis csapatban rejlő lehetőséget. Nyilván nem azt fedezték fel, hogy született tehetségek, sokkal inkább az lett világos, hogy a korábbi profi pályafutásuknak köszönhetően olyan potenciális szurkolókat érhetnek el, aki számára a curling korábban teljesen ismeretlen volt.

"Segítenek nekünk, amiben csak tudnak, hiszen tudják, hogy akkora figyelmet irányítunk a curlingre, amekkorát soha korábban nem kapott ez a sportág" - magyarázza Bulger.

Azért Peking még nagyon messze van

Az All Pro csapata még csak kilenc hónapja kezdte, vagyis még mindig abszolút zöldfülűek curlingesekként Bulgerék, ennek ellenére már most vannak olyan szakértők, akik szerint nem elérhetetlen cél az olimpiai kvóta a számukra. Eddig két alkalommal játszottak Shusterék olimpiai bajnok csapata ellen, és bár mindkétszer kikaptak, fejlődésük így is figyelemre méltó. Bulger azt mondja, másodszorra már egészen sokáig tudták tartani a lépést az olimpiai bajnokokkal, de amikor egyetlen apró hibát elkövettek, az ellenfeleik pontosan tudták, hogy használják ki azt.

A korábbi NFL-játékosok persze a jégen sem szeretnek alulmaradni az ellenfeleikkel szemben, mégis elviselik a vereséget, mert hiszeken abban, hogy ezekből az alkalmakból tanulnak. 

"Nem azért megyünk el ezekre a versenyekre, hogy lejárassuk magunkat. Egyszerűen csak apró hibákat követünk el, amikről tudjuk, hogy ki kell majd őket javítanunk" - mondta Bulger, hozzátéve, hogy bár eddig az eredményeik nem látványosak, rengetek dicséretet kaptak már. A legtöbb curlinges nem hisz a szemének, amikor megtudja, hogy még csak egy éve sincs, hogy elkezdtek játszani. Az pedig, hogy a sportág tapasztalt versenyzőit is le tudják nyűgözni, extra bátorságot ad az All Pro játékosainak.

_105701531_img_1334.jpg Az All Pro egyik edzője, Benton maga is olimpikon volt. Fotó: BBC

Bulgerék John Benton, olimpikon vezetésével készülnek jelenleg, ami sok utazással jár. Benton ugyanis a US National Curling Centre-t vezeti, ami Minnesotában található, a csapat székhelye viszont Nashville-ben, Tennessee államban van, ezért kéthetente repülnie kell vagy az edzőnek vagy a játékosoknak. 

Bár a következő téli olimpiai játékokig még három évük lehetne gyakorolni, az NFL-ből érkező curlingeseknek ennél jóval kevesebb idő áll rendelkezésre a valóságban ahhoz, hogy bizonyítsanak. Először ugyanis az USA válogatójára kellene sikeresen kvalifikálniuk magukat, majd pedig nyerniük kellene abban a mezőnyben, ahol a regnáló olimpiai bajnokok is ott lesznek majd.

A Rams korábbi irányítójaként, a 10 éves NFL-es pályafutása során sosem merült fel Bulger számára annak a lehetősége, hogy nemzetközi eseményen versenyezhessen és hogy az USA színeiben mérettesse meg magát, pedig azt mondja, ez igazán sokat jelentene a számára, hiszen az olimpiát az egész világ figyelemmel kíséri.

"Korábban sosem álmodtam arról, hogy olimpikon leszek, mert nem volt olyan sportág, amelyben ezt meg tudtam valósítani. Aztán amikor Jared megemlítette az ötletét, a dolog tényleg szöget ütött a fejemben. Csoda lenne, ha ott lehetnénk Pekingben.  Játszottam Pro Bowlon és voltam MVP is, de az olimpiai részvétel is legalább ekkora dolog lenne a számomra, ha sikerülne kvalifikálnunk."

Bulger persze tisztában van azzal, hogy hosszú utat kellene addig megtenniük, de az mondja, nem érzi lehetetlennek ezt a küldetést.

részben via BBC


Hozzászólások